Richard Branson, zakladateľ Virgin Galactic, sľuboval lety do kozmu už na rok 2009. Bolo to však priveľmi optimistické. Vývoj nových strojov priniesol celý rad technických zdržaní. Najhorší okamih prišiel pred štyrmi rokmi. Predchádzajúce plavidlo Enterprise najprv testovali pri kĺzavých letoch bez pohonu. Potom sa začali lety aj so zapnutým motorom. Pri jednom z nich 31. októbra 2014 nastala technická porucha. Enterprise sa rozpadla vo vzduchu a havarovala v Mohavskej púšti. Jeden pilot zahynul, druhý bol zranený.

Tentoraz však išlo všetko hladko. Druhé vesmírne plavidlo Unity vynieslo vo štvrtok ráno materské lietadlo White Knight 2 do výšky 14 170 m. Pilot Unity sa potom odpojil a o pár sekúnd neskôr zapol vlastný raketový motor. Začal stúpať pod uhlom 80 stupňov, pričom dosiahol nadzvukovú rýchlosť 1,87 macha. Po 30 sekundách motor vypol, ale pokračoval v stúpaní zotrvačnosťou až do výšky 25 685 m. Potom začal klesať kĺzavým letom a bezpečne pristál.

/data/MediaLibrary/articles/13211/virgin-1.jpgzdroj: Virgin Galactic

Prvý súkromník vo vesmíre

Na začiatku tohto projektu je vesmírne plavidlo SpaceShipOne, ktoré sa 4. októbra 2004 dostalo na hranicu vesmíru ako vôbec prvý súkromný stroj. Podieľal sa na tom konštruktér Burt Rutan, zakladateľ Microsoftu Paul Allen a už vtedy bol zapojený aj Richard Branson. Branson spolu s Rutanom pokračovali vo vývoji plavidiel, ktorými chcú ponúkať turistické lety do výšky 100 km, čo je hranica kozmu.

Získali už viac ako 700 záujemcov, ktorí si rezervovali miestenku na takýto let. Medzi nimi sú aj známe mená vrátane celebrít ako Brad Pitt či Katy Perry. Letenka bude stáť 250 000 dolárov a lety by mali prebiehať podobne ako test Unity popísaný vyššie. Tým sa Virgin Galactic líši od iných spoločností, ktoré štartujú raketovými nosičmi z pozemného kozmodrómu.

Unity aj havarovaná Enterprise sú typu SpaceShipTwo. Tieto stroje majú dĺžku 18 m a rozpätie 8,2 m. Kabína je dlhá 3,7 m a je v nej miesto pre osem ľudí – dvoch pilotov a šesť cestujúcich.

/data/MediaLibrary/articles/13211/virgin-2.jpgzdroj: NASA

Materské lietadlo White Knight Two je pomenované Eve na počesť Bransonovej mamy. Má rozpätie 43 m a dva trupy dlhé 24 m. Poháňajú ho štyri prúdové motory. Vesmírnu loď nosí zavesenú medzi trupmi. Táto konfigurácia umožní šetriť raketové palivo pri samotnom odlepení sa od zemského povrchu. Vesmírna loď zapne raketový motor až vo výške 15 km po oddelení od lietadla. Po 8 sekundách dosiahne nadzvukovú rýchlosť, postupne až 4 200 km/h. Po 70 sekundách motor prestane horieť, loď však bude ďalej stúpať až do výšky 110 km. Tam cestujúci na pár minút zažijú stav beztiaže. Približne po 25 minútach klesania pristane naspäť na Zemi.

Chystajú ešte väčšie

O plánoch, kedy by sa komerčné lety mali spustiť, Richard Branson radšej taktne mlčí. Predsa len tých odkladov už bolo príliš veľa. Pri testovacích letov by sa však skúšobní piloti mali dostať na hranicu vesmíru už tento mesiac.

Projekt úspešne pokračuje, stavia sa druhé nosné lietadlo typu White Knight 2, ktoré pomenujú po Stevovi Fossettovi. Tento Bransonov kamarát a dobrodruh s mnohými rekordmi na konte zahynul pri havárii lietadla v roku 2007. Pre chystané ešte väčšie vesmírne lode vyrobili obrovské nosné lietadlo Stratolaunch s rozpätím až 117 m a so šiestimi prúdovými motormi. Má tiež konfiguráciu s dvomi trupmi dlhými 73 m. Náklad, ktorý medzi trupmi unesie, môže vážiť až 250 ton. Zatiaľ ho testujú iba na Zemi, prvý let ho ešte len čaká.