Takmer 30 rokov bol najväčším lietadlom na svete Antonov An-225 Mrija. Šesťmotorový kolos absolvoval prvý let v decembri 1988. Dodnes drží niekoľko svetových rekordov.

Mrija je dlhá 84 metrov a má rozpätie krídel 88,4 m. Prázdne lietadlo váži 285 ton, maximálna vzletová hmotnosť je 640 ton. Pôvodne mala nosiť raketoplány a raketové motory v rámci sovietskeho vesmírneho programu. Mali vzniknúť dva kusy, ale skonštruovali iba jeden, ktorý teraz slúži na komerčné účely a nosí ťažké náklady po celom svete. Mrija stanovila rekord, čo sa týka celkovej hmotnosti nákladu (253,8 tony) aj čo sa týka najťažšieho predmetu, aký kedy lietadlo unieslo – bola to jedna vec vážiaca 189,9 tony. Tento kolos na zemi spočíva na 32-kolesovom podvozku.

Vesmírne technológie

Na prvenstvo Mrije teraz zaútočil samotný spoluzakladateľ Microsoftu Paul Allen. Má 64 rokov a jeho majetok sa odhaduje na viac ako 20 miliárd dolárov. Z Microsoftu odišiel v roku 1982 pre vážnu chorobu a hoci s firmou naďalej spolupracoval, začal sa viac venovať iným činnostiam. V posledných rokoch hrajú v jeho živote čoraz významnejšiu rolu letecké a vesmírne technológie. Paul Allen stojí za firmou Scaled Composites, ktorá skonštruovala prvé súkromné vesmírne plavidlo SpaceShipOne. V roku 2011 založil aj spoločnosť Stratolaunch Systems, ktorá vyvíja vlastný spôsob vypúšťania družíc na obežnú dráhu.

Rekordné rozpätie

Výsledkom je lietadlo Stratolaunch s označením Model 351 a s prezývkou Roc (mýtický vták Noh). Má neobvyklú konštrukciu s dvomi trupmi, ktoré spočívajú na 28-kolesovom podvozku. Hoci trupy sú na prvý pohľad identické, lietadlo sa bude dať riadiť iba z pravého kokpitu.

Podobne ako Mrija má tiež šesť prúdových motorov, ale výrazne väčšie rozpätie – 117 metrov. To je nový svetový rekord v letectve. Dĺžka lietadla je 73 metrov. Otázkou je hmotnosť – odhaduje sa na približne 600 ton; hmotnosť nákladu na 230 ton.

Bude vypúšťať rakety

Na rozdiel od Mrije nebude nový obor nosiť náklad v trupe alebo na chrbte, ale zavesený pod centrálnou časťou krídla medzi trupmi. Stratolaunch môže do výšky vyniesť až tri rakety Pegasus XL. Každá z nich dokáže umiestniť na obežnú dráhu satelit s hmotnosťou pol tony.

Bežným spôsobom vypúšťania satelitov je štart rakety z kozmodrómu, čo je príliš drahé a časovo náročné. Treba napríklad čakať na vhodné štartovacie okno, ktoré závisí aj od rotácie Zeme.

Stratolaunch, ktorý štartuje ako bežné lietadlo, je finančne menej nákladný. Nevyžaduje takú zložitú infraštruktúru, stačí štartovacia dráha s dĺžkou aspoň 3 700 metrov. Potom, čo lietadlo naberie výšku, vypustí raketu, ktorá potom nepotrebuje toľko paliva ako pri štarte zo zemského povrchu. Navyše lietadlo nemusí čakať na vhodné okno, môže štartovať hocikedy.

Po slávnostnom predstavení lietadla budú teraz nasledovať pozemné testy. Každú z jeho šiestich nádrží naplnia osobitne, aby vyskúšali ich tesnosť. Potom budú testovať motory, následne aj pohyb lietadla po zemi. Keď všetko dobre dopadne, príde prvý let. V roku 2019 by mali začať testovať aj vypúšťanie rakiet počas letu.