Beluga vznikla v prvej polovici 90. rokov minulého storočia a jej celé označenie znie Airbus A300-600ST. Základom je štandardné dopravné lietadlo A300-600, ktoré má v hornej časti výrazne zväčšený trup. Jeho rozšírením vznikol nákladový priestor a tiež typický tvar, ktorý dal lietadlu meno. Zo všetkého najviac totiž pripomína veľrybu belugu.

Nákladový priestor je široký 7,4 m a dlhý 37,7 m. Maximálna nosnosť je 47 ton. Postupne vyrobili päť takýchto lietadiel prepravujúcich medzi jednotlivými závodmi Airbusu krídla a časti trupov. Tieto dielce sa potom montujú dokopy. Okrem toho Belugy vozia aj ďalší špeciálny náklad. Prepravovali napríklad časti Medzinárodnej vesmírnej stanice ISS, po ničivom cunami z roku 2004 vozili pomoc do oblasti Indického oceánu a po hurikáne Katrina v roku 2005 prepravovali zdravotnícke potreby do USA.

Treba väčšiu

V roku 2013 sa však začalo ukazovať, že päť súčasných Belúg si nedokáže poradiť s rastom výroby a ich kapacity sú nedostatočné. O rok neskôr sa začalo s vývojom piatich nových lietadiel s označením Beluga XL. Oproti pôvodným strojom sú o meter širšie, o 6 metrov dlhšie a uvezú o 6 ton ťažší náklad. Hlavnou výhodou je, že teraz uvezú naraz dve krídla typu A350 namiesto jedného, ktoré dokázali prepraviť súčasné Belugy. Zdvojnásobí sa tak ich prepravná kapacita.

/data/MediaLibrary/articles/13685/belugaxl-roll-out.jpgzdroj: Airbus.com

O nátere hlasovali zamestnanci

Prvé lietadlo Beluga XL teraz slávnostne dokončili a vytiahli z hangára. Pri tejto príležitosti predstavili aj jeho nový kabát, o ktorom v hlasovaní rozhodli zamestnanci Airbusu. Zvíťazil dizajn s typickým úsmevom a s očami živej belugy. Lietajúci stroj tak bude ešte viac pripomínať veľrybu.

Lietadlo teraz čaká intenzívne testovanie – najprv na zemi a neskôr príde aj prvý let. V roku 2019 by ho mali začleniť do služby a potom ho budú nasledovať aj zvyšné štyri. Staršie a menšie Belugy pritom nevyradia – minimálne päť rokov budú lietať popri svojich väčších súrodencoch. Airbusu to umožní väčšiu pružnosť. Lietadlá môže nasadzovať podľa toho, aký veľký náklad treba prepraviť.